Covent Garden

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Visitar Covent Garden en Londres
Un encantador mercado en pleno centro de Londres

Covent Garden es una de las atracciones turísticas mas visitadas de Londres. Se sitúa en la parte más oriental del distrito de Westminster. La zona está dominada por los comercios, por actores que entretienen al público, museos como el London Transport Museum y la Royal Opera House, considerada la instalación teatral más grande y moderna de toda Europa.

Historia y descripción

El lugar que hoy conocemos como Covent Garden fue hasta 1974 un mercado de frutas, verduras y flores, que posteriormente fue trasladado a la zona llamada Nine Elms, donde se sitúa el llamado nuevo Covent Garden Market. La razón por la cual se situó en otra zona fue por la gran congestión que los camiones de descarga y los clientes causaban en esta zona central de Londres.

Los orígenes de la zona empiezan en los tiempos romanos cuando la ciudad recibía el nombre de Londinium, allí ya existía un enclave romano.

Y en la edad media, en el cuadrángulo que rodeaba la abadía de San Pedro había campos de cultivo que proveían comida a diario a la gente que habitaba localmente en la zona.

El edificio

La estructura arquitectónica de lo que hoy conocemos como Covent Garden tiene sus raíces en el siglo XVII, cuando la tierra fue urbanizada por Francis Russell, cuarto Duque de Bedford. Diseñado por Iñigo Jones, el primer y  más grande arquitecto renacentista ingles, fue inspirado en las ciudades con grandes plazas de mercado (novedad de los siglos XVI y XVII).

La parte central de la plaza estaba diseñada con arcadas y la  iglesia, en la parte más al oeste de la plaza, estaba dedicada a Saint Paul. Un mercado, que originalmente estaba al aire libre, ocupaba el centro de la plaza. Hoy en día, el mercado que conocemos está cubierto.

En el primer intento de organizar la ciudad según un plan urbanístico surgió la intención de crear lo que fue la primera plaza urbanizada del país. El entusiasmo de Iñigo Jones por el estilo clásico, especialmente por la arquitectura palladiana fue lo que obtuvo posteriormente un éxito sin precedentes en la ciudad.

Habiendo Jones estudiado las más grandes plazas Italianas, exporto la idea a la capital de Inglaterra. Este rodeo la plaza de una serie de calles bien alineadas, la cual tomo por sorpresa a los londinenses, los cuales no estaban acostumbrados a la organización urbanística. Este fenómeno fue todo un hito para la arquitectura inglesa. Los burgueses y nobles de la época en seguida se sintieron atraídos por la zona y empezaron a ocuparla pero pronto se cansaron por su falta de privacidad.

Las intrusiones de todo tipo de gente de los barrios bajos eran ya parte de su cotidianidad, por este motivo, una vez la Bloomsbury Square y otras plazas fueron construidas (esta vez con barrotes para evitar a los indeseables) se trasladaron dejándole a Covent Garden un tipo de inquilino de tipo más intelectual y artístico.

La forja de una zona comercial

Gradualmente la zona se convirtió en la base para los comerciantes y después del Gran fuego de Londres de 1666, que destruyó mercados rivales situados al este de la ciudad, el mercado de Covent Garden se convirtió en el más importante del país. Productos exóticos de los cinco continentes se cargaban en barcos que navegaban por medio mundo y, al llegar a tierras inglesas entraban por  el Támesis para acabar vendiendo en el mercado que hoy nos ocupa.

En 1830 un gran edificio con reminiscencias de los baños romanos como los que había en Bath fueron construidos para proveer a la zona de un centro mercantil mas permanente. Este edificio, que nació de la mano de Charles Fowler no contó con techo, lo cual acabo añadiéndose años mas tarde en 1870 dándole una acabado luminoso ya que este fue hecho de cristal.

Durante el siglo XVIII esta zona se convirtió en un conocido barrio de prostitución. Para hacernos una idea de la de la fama de este barrio solo hay que mencionar el hecho de que hubiera un libro dedicado a las prostitutas de la zona, servicios y precios que ofrecían se llamaba “Essential guide and accessory for any serious gentleman of pleasure”.
La zona poco a poco fue dejando atrás su mala fama y se fue consolidando su fama como mercado.

En el siglo XX

En 1962 las propiedades que rodeaban Covent Garden e incluso el mercado fueron vendidos a la recién establecida autoridad de Covent Garden por £3.925.000. Este suceso sumado a la congestión del tráfico en la zona a finales de los sesenta hizo que la zona se viera amenazada por un nuevo plan urbanístico por el cual la zona se vería sometida a una profunda reforma convirtiéndola en otra zona financiera más.

En 1973, seguido a una queja popular, el ministro Robert Carr declaro la zona protegida, por lo que no podía llevarse a cabo el nuevo proyecto urbanístico. Para descongestionar  la zona el mercado se traslado al año siguiente y la plaza, por lo tanto, perdió toda su actividad por un tiempo.

En 1980 se reabrió como centro de compras y atracción turística y desde entonces en sus puestos se pueden encontrarse las últimas novedades, anticuarios y souvenirs. Las zonas arcadas de la plaza se caracterizan por sus cafés donde poder sentarse a disfrutar de la música en directo.

En agosto 2007 Covent Garden lanzo el mercado nocturno con la intención de devolverle a la zona la función original de despensa de Londres. La intención es convertirlo  en un evento permanente.

Zona de espectáculos

Hoy en día esta es la única parte de Londres en la que los actores pueden entretener al público legalmente, eso sí, con licencia y habiendo pasado primeramente una audición para decidir si son lo suficientemente buenos o no. Incluso los intervalos de tiempo de actuación están calculados.

Actualmente la zona es conocida por sus teatros, allí están the Lyceum, Aldwych, Strand, Coliseum y muchos más. A pesar de las cantidades de turistas Covent Garden es aun remarcablemente atractivo, gran parte es peatonal y un placer para explorar.

Guía oficial de Covent Garden:

www.coventgardenlondonuk.com

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Mapa de localización

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